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Voitures et taxis volants : ils arrivent et sont électriques

Le Ehang 184: ce prototype de taxi électrique a déjà effectué mille vols d'essai

Les véhicules électriques ne prolifèrent pas encore sur nos routes et les voitures autonomes n'y font pas encore leur apparition, les constructeurs se préparant déjà à la prochaine "avancée technologique": les voitures volantes. Attachez votre ceinture de sécurité pour un tour d'horizon.

La voiture volante a toujours alimenté notre imagination et a longtemps inspiré les écrivains de science-fiction. Mais aujourd'hui, ce rêve futuriste n'est plus utopique. En septembre dernier, la société allemande Volocopter (soutenue financièrement par Daimler) a réalisé le premier test de son taxi volant. Il était à Dubaï: le biplace autonome a volé dans le ciel et a effectué un vol de 5 minutes en présence du prince héritier Hamdan bin Mohammed.

Volocopter espère commercialiser ses premiers taxis volants en moins de 5 ans. «Vous pouvez appeler un Volocopter avec votre smartphone et il viendra vous chercher au Voloport le plus proche, par exemple sur le toit d'un immeuble», explique Florian Reuter, PDG de l'entreprise. Le Volocopter est en fait un VTOL (Vertical Take and Landing Aircraft): c'est essentiel lorsque l'ambition est de l'emporter dans la mobilité urbaine...

Le Volocopter peut être «appelé» via une application mobile

Airbus et Boeing

Daimler n'est pas le seul grand constructeur intéressé par la voiture volante. Il n'est pas étonnant que des géants de l'aviation comme Boeing, Airbus ou même la NASA soient très actifs dans ce domaine. Airbus travaille sur plusieurs projets, dont une voiture électrique et autonome appelée Vahana, développée par sa filiale A³. Son premier "vol" expérimental s'est déroulé sans heurts à Pendleton, aux États-Unis, le 31 janvier de cette année. Le prototype a plané jusqu'à 5 mètres dans les airs avant d'atterrir doucement sur le sol...

Premier vol d'essai de Vahana, un taxi électrique autonome développé par A³, filiale d'Airbus

Airbus poursuit également le développement de son concept Pop.Up, que nous vous avions déjà présenté au Salon de Genève 2017. Depuis l'année dernière, le projet s'est affiné. La nouvelle version, baptisée Pop.Up Next, bénéficie du savoir-faire d'Audi, qui a rejoint l'association et apporte son expérience en matière de technologie de batterie et de conduite autonome. La voiture pourra rouler sur route à 100 km / h avec une autonomie de 130 km. Ses performances aériennes ont évolué, portant la vitesse maximale à 540 km / h (contre 100 km / h dans la première version) au détriment de l'autonomie réduite à 50 km (par rapport aux 100 km précédents). L'intérieur a été entièrement revu pour gagner du poids..

Boeing, qui a pris du retard dans les taxis volants, n'a évidemment pas l'intention de rester en retrait de son grand rival européen. L'avionneur américain a récemment acquis un certain nombre de startups spécialisées dans le transport aérien autonome, dont la plus récente est Aurora Flight Science. Cette société américaine s'est notamment associée à Honeywell et Rolls-Royce pour concevoir un avion électrique hybride pour l'armée américaine. Une version civile devrait également être développée.

Ehang sur la pointe

Mais le prototype le plus avancé et, à mon avis, le plus attractif est celui de la société chinoise Ehang. Il avait déjà dévoilé son concept, l'Ehang 184, au CES de Las Vegas en 2016. Depuis, selon ses dires, il a effectué plus de 1 000 vols d'essai. Plus récemment, Ehang a publié un clip vidéo montrant son taxi autonome effectuant des essais en vol avec des passagers, y compris le chef de l'entreprise, des ingénieurs, mais aussi des représentants du gouvernement chinois et le maire adjoint de la ville de Guangzhou....

Au total, une quarantaine de personnes ont déjà volé sur ce drone grand format dont le châssis est en aluminium et la carrosserie est en fibre de carbone. Selon les déclarations de la société, l'engin est monté à 300 mètres d'altitude, a effectué un vol de 15 km, a volé de nuit et dans le brouillard et a fait face à un vent de 7 forces, l'Ehang 184 peut volez à 130 km / h pendant 25 minutes. Actuellement, les Chinois développent le pilotage manuel de l'avion, afin que les passagers aient la possibilité de prendre les commandes. Les ingénieurs travaillent également sur une version biplace.

Toujours en Chine, le constructeur automobile Geely (propriétaire de Volvo) s'intéresse également aux machines volantes: il a récemment acquis la start-up américaine Terrafugia. Fondée en 2006 par des diplômés M.I.T., cette société développe des conceptions de voitures volantes. Son premier modèle, le Transition, a obtenu toutes les certifications américaines pour sa commercialisation et son utilisation aussi bien sur route qu'en vol. Terrafugia travaille sur un deuxième projet, le TF-X, un VTOL hybride rechargeable: au décollage et à l'atterrissage, les moteurs électriques entraînent les rotors du véhicule. En vol, le moteur thermique prend le relais.

Le Terragfugia TF-X

Uber et la NASA

Uber, le géant mondial du transport par taxi, ne pouvait évidemment pas rester indifférent aux perspectives de développement des taxis volants. Aspirant à devenir leader mondial dans cette technologie, la start-up californienne a d'abord engagé Mark Moore, un expert de la NASA qui a travaillé sur les voitures volantes. Et puis, dans la foulée, il a signé un partenariat avec l'agence spatiale américaine en octobre dernier pour développer un service de taxi volant autonome. Uber ne construira pas d'appareils, mais "développera un nouvel écosystème pour faire du marché de l'électricité urbaine VTOL une réalité"..

Le projet s'appelait Uber Elevate. Il sera d'abord testé dans les villes de Dallas (Texas), Los Angeles (Californie) et Dubaï. Les premiers vols sont prévus pour 2020 et la transition vers la phase commerciale en 2023, avec comme objectif les Jeux olympiques de 2028 à Los Angeles. Uber prévoit d'utiliser les toits ou les terrains inutilisés à proximité des principales autoroutes comme «port aérien». Dans un premier temps vos taxis aériens seront pilotés par un "chauffeur", mais l'objectif est évidemment de passer rapidement à la conduite autonome....

Obstacles administratifs et réglementaires

Alors que les premières tentatives de faire exploser des voitures remontent à plus de cent ans (à peine quelques années après le premier vol des frères Wright), il n'est pas étonnant que la perspective de voir cette utopie devienne bientôt une réalité. 'hui. En effet, ce sont les avancées et les innovations en matière de mobilité électrique et de véhicules autonomes qui rendent cette évolution technologique possible. Les voitures volantes et les taxis seront électriques et autonomes ou non. La technologie électrique offre plusieurs avantages: l'absence de bruit et de pollution qui facilitera grandement l'acceptation de ces appareils dans le ciel urbain; la fiabilité du moteur électrique, quasi indestructible, dont le risque de panne est réduit par rapport aux moteurs thermiques; la flexibilité et la simplicité de la transmission électrique (pas de boîte de vitesses ni d'embrayage, couple constant,

...

), etc..

À l'heure actuelle, le principal obstacle au développement des voitures volantes n'est plus technique, mais administratif et juridique: les règles d'utilisation de l'espace aérien sont très strictes et, au cœur des villes, le trafic aérien est même strictement interdit dans de nombreux pays . Selon Noel Sharkey, expert en robotique à l'Université de Sheffield, "l'un des plus grands défis sera l'évitement dynamique des obstacles tels que les bâtiments, autres taxis et appareils volants, drones de livraison de colis, oiseaux, etc." . On imagine aisément tous ces avions zigzaguer entre les bâtiments: les conséquences d'un accident seraient dramatiques. Comment gérer, réguler et réguler ce trafic dans le ciel urbain où il est impensable de placer des feux tricolores et des panneaux de signalisation ou d'appliquer les règles de priorité du code de la route? Avec des pilotes humains, cela ne sera jamais possible: la tâche serait trop compliquée et les risques d'erreurs, de négligence, de manœuvres incorrectes trop grands. On comprend donc que la solution ne peut venir que du pilotage robotique et des innovations en conduite autonome...

En France, la DGAC (Direction Générale de l'Aviation Civile) s'est prononcée sur la question: elle est d'avis qu '"une voiture volante ne pourra entrer dans l'espace aérien que si elle décolle et atterrit dans un aéroport". , s'il est maintenu, constituera un obstacle majeur à l'arrivée des taxis aériens dans l'hex..

Mais d'autres États peuvent être beaucoup plus flexibles. Dubaï sera sans aucun doute la première ville au monde à admettre les taxis volants: elle a l'ambition de devenir une «ville intelligente», peuplée de robots, de drones et de voitures autonomes. Les taxis volants font partie intégrante de cette vision et il ne fait aucun doute que les dirigeants de l'émirat prendront les décisions nécessaires pour permettre aux voitures de voler dans leur ciel. Le régulateur des routes et des transports (RTA) de Dubaï a déjà donné son feu vert pour plusieurs vols d'essai d'engins volants autonomes, dont un avec le Volocopter susmentionné. L'émirat a également annoncé que le système de transport en taxi volant pourrait être mis en place dès cet été: un centre de contrôle au sol surveillera les vols..

La Nouvelle-Zélande, dont l'espace aérien est toujours libre, est également à l'avant-garde. Il y a quelques jours, il a donné son feu vert à Zephyr Airworks, filiale de Kitty Hawk (dont le propriétaire n'est autre que Larry Page, co-fondateur de Google), l'autorisant à développer et tester un VTOL électrique. et une travailleuse indépendante nommée Cora. Cette machine a une autonomie de 100 km avec une vitesse de pointe de 177 km / h. Le chef de projet est l'allemand Sebastian Thrun, qui a participé au projet de voiture autonome de Google. Selon certains médias, Kitty Hawk pourrait déjà lancer un service de taxi volant commercial en Nouvelle-Zélande dans seulement 3 ans. Mais d'autres disent que la phase de test devrait durer 6 ans..

Les États-Unis figureront probablement parmi les précurseurs. Ce n'est pas que les règles et leur contrôle soient moins stricts: la FAA (Federal Aviation Administration) ne plaisante pas sur la sécurité. Mais les Américains peuvent être flexibles en matière d'innovation. Outre Boeing et Uber, de nombreuses startups américaines ne sont pas trop préoccupées par les difficultés réglementaires et travaillent sur des projets de voitures volantes, notamment Zee.Aero et Kitty Hawk..

C'est raisonnable "

Enfin, une autre question demeure: cette (r) évolution technologique est-elle raisonnable et responsable, nécessaire ou même simplement souhaitable à un moment où l'on sait que les ressources en matières premières de la terre sont fondamentales? 'ils s'épuisent rapidement. C'est une solution adéquate à nos problèmes de mobilité, de changement climatique, d'environnement, d'effondrement de la biodiversité et de répartition égale des richesses?? ?

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